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Paul Chabas

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Biographie de Paul Chabas

Originaire de Nantes, Paul Chabas est le frère cadet de Maurice Chabas, peintre symboliste et mystique de grand talent. Il songe d’abord à intégrer la Marine, mais ses élans artistiques le rattrapent et il se met à étudier la peinture. Tout comme son aîné, il intègre l'Académie Julian dans la classe de William Bouguereau et de Tony Robert-Fleury où il acquiert une technique irréprochable. Il expose régulièrement au Salon à partir de 1886 et se fait rapidement une réputation de portraitiste, notamment après la présentation du portrait de Madame P. C. au Salon de 1892.

Il réalise également le portrait de son ami le poète et académicien Sully-Prudhomme. L’éditeur de ce dernier, Alphonse Lemerre, commande alors au peintre une vaste composition représentant tous les poètes du Parnasse qu’il édite. Ce tableau, Chez Alphonse Lemmere à Ville d’Avray, est récompensé d’une médaille de 3e classe au Salon de 1895. Il représente autour de Sully-Prudhomme, Paul Bourget, Alphonse Daudet, Lecomte de Lisle ou encore Jules Breton dans le jardin de la propriété achetée par Lemerre au père de Camille Corot en 1875.

Ce succès lui apporte la confiance recherchée et lui permet enfin de se livrer à des représentations en harmonie avec sa sensibilité artistique. En 1896, il expose ses premiers paysages aquatiques animés de jeunes femmes à demi nues. Trois ans plus tard, Paul Chabas remporte le Grand Prix pour son tableau Joyeux ébats, à nouveau récompensé l’année suivante à l’Exposition Universelle de Paris. L’œuvre représente de toutes jeunes femmes s’ébattant dans le lac d’Annecy. Il rencontre alors un vif succès avec ses œuvres illustrant la joie de vivre et la tendre harmonie des corps juvéniles dans l’eau. Grâce à la bourse obtenue avec le Grand Prix, il voyage en Grèce, puis en Norvège et enfin en Algérie. Dorénavant, toutes ses œuvres seront imprégnées des impressions glanées au fil de ces voyages, et des lumières rencontrées sur les fjords norvégiens aussi bien que dans l’oasis de Biskra.

Avec Matinée de septembre (1912), il représente une jeune fille cachant pudiquement sa nudité alors qu’elle entre dans les eaux du lac d’Annecy. Cette œuvre exposée dans la vitrine d’un marchand d’art new-yorkais en 1913 sera l’objet de conflits entre les adeptes d’une société morale et une société plus libre. Ces polémiques apporteront rapidement au peintre une grande célébrité outre-Atlantique.

Bientôt, ces scènes de jeunes nus féminins en plein air feront tout son succès.

Chabas a remporté de nombreuses récompenses en France et à Londres, et a été membre de l’Académie des Beaux-Arts en 1921, il reçoit la Légion d’Honneur en 1902. Il préside la Société des Artistes Français de 1925 à 1935. 

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